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罗塞塔追逐的彗星竟是一颗相接双星

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来源: 作者: 2019-05-16 21:32:55

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人类首个登陆彗星任务“罗塞塔”探测器发回了一组照片(上图),终于揭露了它追逐的目标的样子:像一只冰和岩石组成的“小鸭子”,明显分为头和身两部份。

据英国每日邮报站介绍,“罗塞塔”将在一颗名为67P/C-G(67P/Churyumov-Gerasimenko)的彗星上着陆,现已接近这1任务的尾声。它计划在今年8月6日进入距彗星100千米内范围,对其进行几个月的视察,11月时放出着陆器“菲莱”在彗星冰面着陆。不过,人们还要决定它究竟要在彗星的哪一个部分着陆。

根据“罗塞塔”发回的最新图象,这颗彗星的彗核由两个连接在一起的部分组成。“它像个怪模怪样的土豆。但毫无疑问这使人惊喜。”该任务科学家麦特·泰勒说,这些照片是“罗塞塔”在距目标彗星12000公里远处拍摄——相当于纽约到约翰内斯堡的距离,经过数字平滑处理后得到了这一不寻常的外观。

目前科学家还不清楚它为何会形成这类形态。一个解释是,这是所谓的“相接双星”,可能是由1颗彗核分裂成了两部分,也可能是两颗天体缓慢地相互接近中形成了一个整体。另一个解释是,它可能是一个整体,在途径木星或太阳的时候发生了变形。

据行星协会的艾米丽·雷克达沃拉报告,最新观察显示,这颗彗星大小约为3.5×4公里。“菲莱”着陆器导航员埃里克·朱拉德说,“围绕这样的物体导航,应当不比绕一个不规则球体导航更复杂。但要让‘菲莱’着陆就更难了,这类形状限制了可能的着陆区。”

科学家们表示,一方面这种情况在预感以外,根据地面观察构建的模型并没有预测出它是双体结构——这也强调了这一任务的重要性,它会告诉我们更多情况。另一方面,以前探测过的5颗彗星中的3颗好像也是由两部分组成,所以双体彗星应该是很普遍的。现在需要找出这意味着什么。这是彗星形成进程造成的结果?还是形成之后不断演化的结果?

“希望‘罗塞塔’能告诉我们答案。科学家们相信这些彗星都来自太阳系边沿的柯伊伯带,这一带双星的比例很高,根据观察位置,最多时到达30%的天体都是双星,可能许多天体一开始都是双星。我们正期待着下个月彗星离得更近,分辨率会更清晰,”泰勒补充说,到那时科学家不会再对“罗塞塔”的飞行路径作任何改变。

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